Conjugation and Meaning

Modal verbs are used to express attitudes, feelings, or intentions (i.e. the "modality") of the speaker toward the action described by the verb.

I want to go to the movies.
Ich will ins Kino gehen.

Here are the modal verbs used in German:

dürfen     to be permitted to, "may"
können   to be able to, "can"
mögen   to like
müssen   to have to, "must"
sollen to be supposed to, "should"
wollen   to want, "will"

Note that modals have an irregular present-tense conjugation:

Infinitive ich du er/sie/es wir ihr Sie sie
dürfen darf darfst darf dürfen dürft dürfen dürfen
können kann kannst kann können könnt können können
mögen mag magst mag mögen mögt mögen mögen
müssen muss musst muss müssen müsst müssen müssen
sollen soll sollst soll sollen sollt sollen sollen
wollen will willst will wollen wollt wollen wollen

Modal verbs are normally used in conjunction with another verb, as in the starting example, "I want to go to the movies" => Ich will ins Kino gehen. Occassionally, modal verbs are used by themselves, as in a child saying to his mother. "Mama, ich muss mal!" (I have to - go to the bathroom). The exception here is the verb "mögen" which is frequently used without a second verb, i.e. Ich mag Spinat (I like spinach).

=> QUICK CHECK: Present tense of modals - complete as indicated

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